1871: Opening Day / Inauguración

If Ángel Venegas felt any trepidation on account of his assigned duties, nothing in his journals suggests it, and for good reason. It would have been imprudent for him to show any dread just then, when the last sunset before Opening Day was shading the beaches of Rincón in crepuscular pink.

He did not have the opportunity to marvel at its beauty, however, as the Ingenieros had decamped to Isabela the day before, for their first game.

When Venegas had agreed to become the first skipper for the Ingenieros, half his players had not been entirely sure how to hold a bat, let alone how to use one effectively.

He had not known either, but by dint of assiduous skippering and numerous intrasquad games, he had gradually settled those questions to their satisfaction, or at least so suggest his notes for the eve of the first real game his team would ever play:

4/2. Usual situation at practice . . . [catcher Juan] González complained on behalf of his knees. [Starting pitcher Édgar] Moreno tried a new throw which struck out two. [Right fielder Víctor] Nieves, who normally does quite well against him, grounded out.

I believe we are ready for our first game, and God willing, it will be a good one and we will return to town victorious.

The next morning, the Ingenieros, the Gallitos, and seventy-six other teams would embark on one of the great experiments of history, on sunlit little diamonds hastily built all over the island.

The logo of the Gallitos de Isabela: a yellow "I" in bold comic type, bordered in black, on a red circle bordered in black-yellow-black.

april 3rd
at Gallitos

1

After fouling off three consecutive pitches and taking a second ball, left fielder Pascual Crespo hits a line drive between center and right field to lead off with a triple.

Because this is 1871, two batters later, Crespo scores when Isabela starter José Morales throws one past his catcher, and the Ingenieros draw first blood, though the Gallitos quickly tie it up with first baseman David Vargas’ RBI hit.

Tie game, 1-1.

2

Édgar Moreno—freshly removed from the mound—drives in catcher Juan González with a two-out double and, to boot, holds the Gallitos scoreless in the bottom half.

Ingenieros lead, 2-1.

3-4

Then the Gallitos proceed to score six runs over the next two innings, starting with a Vargas double that brings two of his teammates around to score.

Venegas will later say:

Moreno: nine hits over sixty-nine throws. Seven runs, four of which the almanaquero credited to fielding. […] Should have left him in.

Gallitos lead, 7-3.

5-6

Instead, he puts Quezada in for the fifth, whose own scoreless inning allows the Inges to make it a one-run game, before he, too, implodes, allowing four runs in the sixth.

Gallitos lead, 11-6.

7

In the seventh, Gallitos catcher David Salas takes Quezada’s first pitch of the inning. Venegas records what happens next.

Their catcher brought his bat around and gave the ball a very hard knock, and it sailed true into left field […] by the time Crespo reached it, he was running past second, and Crespo decided too late to throw directly at home plate.

González had to step off the base to take the throw, and Salas charged and slid in behind him.

If Venegas’ account is accurate, given the early start for this game, Salas may have hit the first inside-the-park home run in Liga Nacional Puertorriqueña history. At the time, it goes completely unnoticed, as it’s not even the only run of the inning.

Gallitos lead, 13-8.

8-9

La Máquina tries to rally, but every time they score, Isabela answers immediately. Venegas brings emergency reliever Miguel Leal to pitch the final out of the eighth, and Isabela’s closer José Hernández shuts the door in the ninth.

Saves would not be officially tracked for another several decades, but once the league archivists get ahold of this record, Hernández becomes the first pitcher to earn one in Liga Nacional Puertorriqueña history.

F

Gallitos win, 15-12. Ingenieros: 0-1.

mound management

Neither starter went the distance. This was not exactly rare in 1871, since managers had to carefully manage the workload of their quitrines to ensure they could start as many successive games as possible. In both Hostos and Betances, the league leaders would pitch only eighteen complete games, which is eleven fewer than in any other year of the decade.

What is a little strange is how that workload was divided for each team. Venegas freely admits he pulled Moreno too early, which meant Quezada, who had not been prepared to work out of the bullpen, was forced to come in far, far earlier than necessary. Predictably, after a strong inning of work, he wilted under the pressure.

Despite acknowledging the error, this was not the last time in the season that Venegas would commit it. Not even close, in fact.

Isabela, meanwhile, left José Morales to shoulder 7.2 innings of work, throwing 157 pitches—more than the combined total for all of the Ingenieros who took the mound. The Gallitos, however, had prepared their starting pitchers to work out of the bullpen, and so Hernández was able to come in on short notice and save the game.

around the league

As much as the gaceteros enjoy spending time with one team per season, the fact is that there are notable events around the Liga Nacional Puertorriqueña every day.

Some of these are actual accomplishments. Some of them are notably terrible performances. A third category are simply—and unsurprisingly, given the league in question—weird.

Either way, we present them along with our designated team’s game breakdowns.

The logo of the Valerosos de Ciales: a cursive purple "V" on a gold circle with black diagonal lines, bordered in black and purple.

Against the Peregrinos, fourth-round pick right fielder Jesús Zeledón, all of twenty-four years old, records the first five-hit game in Liga Nacional Puertorriqueña history, with four singles and a triple. He scores three times and drives in five teammates. The result of the game, somehow, is unknown.

The logo of the Titanes de Morovis: a capital "M" in gold narrow type, bordered in black and pink against a brown circle with black diagonal lines, bordered in black and gold.

Shortstop Antonio Ríos, who’s already proven a good fielder, has been told to throw the ball a little more slowly while his elbow recovers. He doesn’t listen, and the resulting inflammation takes him out of lineup for four weeks. 

 

 

Por mucho que Ángel Venegas le tuviera miedo a su función asignada, no hubiera sido prudente mostrarlo. ¿Por qué descubrirse como cobarde cuando el sol poniente matizaba las playas de Rincón por última vez con su rosa crepuscular, justo antes de abrir la temporada del 1871?

Ni siquiera tuvo la oportunidad de maravillarse con tanta belleza, ya que los Ingenieros habían ido a Isabela el día anterior para su primer partido.

Cuando Venegas aceptó ser el primer dirigente de los Ingenieros, la mitad de su equipo no estaban del todo seguros cómo se aguantaba un bate, y mucho menos de cómo utilizarlo efectivamente.

Él tampoco, pero a fuerza de su capitanía diligente y numerosos partidos en cuadrilla, había logrado resolver esas dudas a su satisfacción, como dicen sus notas de la víspera del primer partido verdadero que jugaría su equipo:

2-4. Como siempre . . .[el receptor Juan] González se quejó por sus rodillas. [El lanzador titular Édgar] Moreno trató un tiro nuevo y ponchó a dos. [El guardabosque derecho Víctor] Nieves no logró pasarse del cuadro, aunque en otros partidos controla muy bien a Moreno.

Creo que estamos listos para nuestro primer partido y si Dios quiere será buen juego y volveremos a Rincón triunfantes.

Los Ingenieros, los Gallitos, y 76 otros equipos emprenderían la próxima mañana uno de los grandes experimentos de la historia, jugando en diamantitos soleados levantados con prisa por toda la isla.

The logo of the Gallitos de Isabela: a yellow "I" in bold comic type, bordered in black, on a red circle bordered in black-yellow-black.

3 de abril
en Isabela

1

Después de mandar tres bolas al territorio malo y dejar pasar otro tiro afuera, el guardabosque izquierdo Pascual Crespo se raya entre centro y derecho con un triple.

Como pasa en el 1871, Crespo apunta la primera carrera cuando al titular de Isabela José Morales se le resbala un lanzamiento dos bateadores después. El inicialista David Vargas contesta con un imparable que impulsa la carrera de empate.

Empate, 1-1.

2

Acabado de dejar el montículo, Édgar Moreno mete un biangular con dos fuera para impulsar al receptor Juan González y, para colmo, deja limpios a los Gallitos.

Ingenieros adelante, 2-1.

3 – 4

Entonces los Gallitos apuntan seis carreras entre la tercera y la cuarta, empezando por un doble de Vargas que remolca dos de sus colegas.

Venegas escribe en su diario:

Moreno: 69 lanzamientos, nueve imparables. De las siete carreras, el almanaquero dijo que cuatro eran por error. […] Ahora lo dejaría.

Gallitos adelante, 7-3.

5 – 6

En vez de hacer eso, monta a Quezada para la quinta, y al entrar un cero, los Inges casi empatan. Entonces se desmenuce, permitiendo cuatro carreras en la sexta.

Gallitos adelante, 11-6.

7

En la séptima, David Salas, el receptor de los Gallitos, deja pasar el primer tiro. Venegas describe el próximo lanzamiento.

El receptor de Isabela le dio buenísimo choque con todo el largo de su bate, y la bola salió derecha para el bosque izquierdo […] Cuando Crespo la alcanzó, ya Salas iba pasando la segunda base, y Crespo se tardó en tirar hacia el hogar.

González tuvo que salirse de la base para recibir el lanzamiento, y Salas aceleró y se deslizó detrás de él.

Si lo que escribe Venegas es preciso, dado lo temprano que comenzó el juego, Salas fue el autor del primer tetrabatazo dentro del parque en la historia de la liga. Pasa desapercibido en el día, pues ni siquiera es la única carrera de la entrada.

Gallitos adelante, 13-8.

 

8-9

La Máquina intenta montar un contraataque, pero cada vez que apuntan, Isabela les empata y suma. En fin, Venegas sube al emergente Miguel Leal para el último tercio, y José Hernández, el tapón de Isabela, cierra la novena con llave.

No habría historial de rescates por unas décadas más, pero cuando los archivistas de la liga encontraron estos diarios, acreditaron a Hernández como el primer lanzador de la Liga Nacional Puertorriqueña en lograrlo.

F

Ganan los Gallitos, 15-12. Ingenieros: 0-1.

manejando el montículo

Ninguno de los dos titulares terminó el partido, cosa que no era rara en el 1871, ya que los dirigentes tenían que cuidar de sus quitrines para que pudieran empezar más juegos seguidos. En ambas ligas, los líderes en completos se anotaron con lanzar sólo dieciocho cada uno, cuando en cualquier otro año de la década se les habría pedido por lo menos 29.

Lo que extraña es la manera de cada equipo de dividir la carga. Venegas admite en sus diarios que sacó a Moreno demasiado rápido, y que por eso Quezada, quien no había practicado como relevo, tuvo que entrar mucho antes de lo necesario. No es sorprendente que sufriera implosión completa después de una entrada limpia.

A pesar de confesar su error, Venegas lo cometería de nuevo antes de que terminara la temporada. De hecho, lo cometería a menudo.

Mientras tanto, Isabela le confió 7.2 entradas de trabajo a Morales. Lo hizo con 157 lanzamientos, más que el total de los tres Ingenieros que subieron al montículo. Los Gallitos, sin embargo, prepararon a sus titulares para servir como relevos, y por lo tanto Hernández pudo entrar a corto plazo y rescatar el partido.

 

el resto de la liga

Aunque los gaceteros disfrutan mucho de pasar el tiempo con un equipo en cada temporada, es necesario reconocer que hay eventos notables en cada día de la Liga Nacional Puertorriqueña.

Algunos son logros verdaderos. Otros tienden a ser desempeños horripilantes. En la tercera categoría vemos cosas que son simplemente—y como es de esperar, en esta liga—raras.

Sean lo que sean, las presentamos con los bajo los resúmenes de los partidos del equipo principal.

The logo of the Valerosos de Ciales: a cursive purple "V" on a gold circle with black diagonal lines, bordered in black and purple.

Contra los Peregrinos, el guardabosque derecho y selección de cuarta ronda Jesús Zeledón, quien todavía no tiene veinticinco años, logra el primer juego de cinco imparables en la historia, incluyendo un triple, tres carreras anotadas y cinco impulsadas. El resultado del juego se desconoce.

The logo of the Titanes de Morovis: a capital "M" in gold narrow type, bordered in black and pink against a brown circle with black diagonal lines, bordered in black and gold.

Se le ha dicho al campocorto Antonio Ríos que tire la bola más despacio, ya que su codo le duele. El defensor no escucha a sus entrenadores y se inflama la coyuntura, sacándose de la alineación por cuatro semanas.

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