1871: Preseason / Antetiempo

In the absence of a corps of professional scouts, let alone the complex analytical operations that defined later eras of Liga Nacional Puertorriqueña baseball, the front offices that drafted their first twenty-five players in 1871 relied on rudimentary factors—height, weight, strength, speed and stamina—to make their picks.

Under such opaque circumstances, it is difficult to imagine how else they might have conducted themselves. And yet, it is undeniable that some teams, either by good luck or better forecasting, succeeded more than others.

With the advent of modern analytics and the incredible breadth of data from La Selección available to the Gaceta staff, there are probably a thousand different ways to identify which criteria demonstrated that a drafting team had a particular plan for their picks.

Fortunately for the Gaceta‘s readers, as it turned out, a brief look at the data revealed that a number of front offices, for whatever reason, ignored a sixth major factor when making their picks: age.

Whether for budgetary or philosophical reasons, some teams, despite repeated opportunities to sign younger players with comparable abilities, continued to draft men on the far side of thirty years old.

Since each team would have years to rectify whatever mistakes they made in La Selección, perhaps those managers hoped that older men were better disposed for the peculiarities of life on the road.

Perhaps they felt older men were more settled in their bodies, and would prove more capable players as a result. 

Perhaps they simply intended to use them as stopgaps while they acquired new talent. 

Whatever the reason, none of those teams probably expected that their drafting approach would have such a profound effect on their next decade of play.

A scatterplot on which all 78 LNP teams are charted by their winning percentage in the 1870s (ranging from .280 to .640) as a function of the average age of players they drafted (from 24 to 36). Notably, of the 18 teams whose average drafted age goes over 30, only three had a winning decade, and one of them, the Cotorras, finished at .509.

If you want to check out the draft log, it’s here—almanac access required!

things of note

• Of the 78 teams in the Liga Nacional Puertorriqueña, 60 (76.9%) drafted players on average younger than 30 years old. Only 18 teams (23.1%) went for the older crowd.

• Of the 60 teams that drafted younger players, 41 (68.3%) finished the decade with a winning record. Only 19 (31.7%) mounted a losing campaign.

• Among those 41 teams with successful decades, 6 (14.6%) finished the decade above .600.

• The 18 teams that drafted older players had a very different decade. Only 3 of them (16.7%)—one out of every six—mounted a winning campaign through the 1870s. The vast majority, comprising the remaining 15 (83.3%), had losing records.

• Of those 15 teams, 7 (46.7%) achieved the dubious feat of finishing with a record under .400, which none of the young teams managed.

• Most appallingly, one team—the Ingenieros themselves—somehow managed to finish the decade under .300. The Gaceta is not remotely finished discussing this.

obvious conclusion

Given the general unpredictability of baseball, perhaps the teams that took an unorthodox approach could be forgiven for believing that older players were the way forward.

What they could not be forgiven for, however, was failing to foresee that older players, in a time where access to medical care was sporadic in much of the island and conditioning was an unknown science, would prove especially susceptible to the ravages of time upon the human body.

Two of the 18 teams that took that risk did achieve a certain measure of renown before the 1871 season even began.

Let’s find out who they were.

case #1: the old cowboy

A reconstructed portrait of José Sánchez wearing home whites and a cap with the (modern) Vaqueros de Bayamón logo on it.

January 3rd

In the twelfth round of La Selección, the Vaqueros, having apparently committed themselves to the gerontocratic strategy by drafting 36-, 37-, and 38-year-old pitchers, outdo themselves by choosing 39-year-old left fielder José Sánchez.

Barring the discovery of long-lost scouting notes from the Selección games, it is impossible to know what led the Bayamón front office to draft Sánchez in the middle rounds.

Some educated guesses: as a left fielder, he was likely an average defender, but probably expected to render most of his value via his bat. Given that he went in the twelfth round he must have displayed enough power or consistent contact to be part of a starting lineup.

The fact that he was nearly forty years old implies that he was probably not much of a speed threat, which suggests he would have been used to drive or bunt in faster hitters ahead of him in the order.

One other problem with divining what vouchsafed Sánchez his relatively high selection is that there is absolutely no evidence of how he played during the season.

As it turns out, there is a very good reason for that.

January 3rd

Mere hours after being presented with a contrato completo and the number 69 by the Vaqueros, José Sánchez quietly informs the assembled gaceteros and team personnel that he does not intend to play after the end of the 1871 season. In doing so, he becomes the first player to retire from the Liga Nacional Puertorriqueña, and immediately establishes an all-but-unattainable record for shortest service time before announcing retirement.

Vaqueros management, caught completely off guard and supremely embarrassed by the episode, drop Sánchez to their reserve squad and, despite repeated injuries to their starters over the course of the season, refuse to play him for even a single game.

By the turn of the twentieth century, la salida de Sánchez (“the Sánchez exit”) is LNP slang for a ballplayer choosing to retire rather than play for a team they consider beneath them.

One note does survive regarding Sánchez’s performance in the Selección games, but it is not from anyone on the Vaqueros.

In what is an unbelievable stroke of luck, it comes from Ángel Venegas’ journals, when he lucked into watching a game the day before Sánchez was selected.

The quote below is completely unaltered.

Sánchez (José?). LF. Much admired by his teammates for his cojones.

case #2: red in tooth and claw

This story is only slightly less embarrassing.

Unlike the Vaqueros, whose draft position gave them the 29th pick at best, the Ingenieros had the eighth pick every other round.

Surprisingly, despite using their very first eighth pick on Édgar Moreno—again, a 37-year-old who was now expected to shoulder the burden of starting 38 successive games—they failed to squander most of the remainder. Alfredo Vargas was 36, but at least he was an excellent contact hitter, and the remainder were a mix of speedy youngsters and capable, if stolid, defenders.

It was towards the end of La Selección, however, that Rincón’s management made their most historic choice.

Since there is no extant portrait of Jesús Ayala, this picture shows the entirely hidden face of a mystery player.

January 5th

As the last rounds of La Selección wind down, the Ingenieros use one of their late picks—the seventy-first pick in the twenty-third round—to take left fielder Jesús Ayala.

Unlike the aforementioned Sánchez, Ayala was only 32 years old, which was the average age of all Ingenieros draftees. Also unlike Sánchez, and perhaps somewhat related to the previous difference between them, Ayala did not take his signing as an opportunity to immediately announce his retirement from the league.

In all likelihood, based on his age and late pick—which is the entirety of extant information about him before La Selección—Ayala would have signed a contrato simple with the Ingenieros. He almost certainly traveled with the team to Rincón for the preseason and probably played in their intrasquad games, hoping to earn a starting job.

Since Pascual Crespo started at left field for all but nine games in 1871—and another three in center field—it is obvious that Ayala was wildly unsuccessful. If he was dropped to the reserve roster, as seems likely, he would have departed for parts unknown by mid-month.

Nearly eight hundred players went home in similar disappointment, since active rosters were limited to fifteen players. Most of these players faded into complete obscurity, at least for a few years.

Ayala made history.

January 30th

Shortly after the headquarters of the Liga Nacional Puertorriqueña have been opened for the week, the Commissioner’s office receives an official notification from the Ingenieros front office.

In a short message, Rincón informs La Central that Jesús Ayala has been declared injured for the next five days, due to—quote—”being scratched by a cat.”

The exact injury caused by the cat, tantalizingly, is left explicitly “undisclosed.” 

Ayala was the first player signed to a Liga Nacional Puertorriqueña team to be officially declared injured. There would be plenty more, as these men were forced to confront the fact that their bodies were thoroughly unaccustomed for the demands of a professional sport.

Even if his run-in with the unnamed feline suggested he was prone to injury, Ayala had plenty of upside. As a left fielder on the younger side of thirty, he was likely a better runner and fielder than most of his positional colleagues. If his bat left something to be desired, he had enough time to fix it before he was no longer effective.

Despite all that, the Ingenieros—who were responsible for his health even while he languished on their reserve roster—failed to give him even a single game of playing time, and Ayala, too, retired by the end of the season.

According to Venegas, whose journals occasionally mention Ayala, there was nothing wrong with his performance that a few more at-bats would not fix.

The problem was that the circumstances surrounding the injury were rather suspicious. He claimed he had been trying to hold the cat when it scratched him, but Venegas implies that the location of the scratches was inconsistent with Ayala’s account of events. Nor did it help his case that the wounds, while certainly impressive to the eye, were apparently “far too shallow” to have been made by actual feline claws. 

Most damning to his cause, however, was the fact that, no matter how often his fellow players asked, he simply would not tell them the name of the cat.

 

 

Sin un cuerpo de cazatalentos profesionales, por no hablar del complejo análisis que definió épocas posteriores de la Liga Nacional Puertorriqueña, los directores que reclutaron sus primeros veinticinco jugadores en 1871 dependieron de factores básicos—estatura, peso, fuerza, agilidad y aguante—para hacer sus selecciones.

En circunstancias tan turbias, es difícil imaginarse de qué otra forma pudieran haberse comportado. Sin embargo, es imposible negar que algunos equipos, sea por buena suerte o mejores pronósticos, tuvieron más éxito que otros.

Con la llegada de métodos modernos de análisis y la plenitud de datos disponibles a los gaceteros sobre la Selección, hay probablemente mil maneras distintas de identificar cuáles criterios demuestran que un equipo tenía un plan decidido para las selecciones que hacían.

Afortunadamente para los lectores de la Gaceta, un breve vistazo reveló que varios equipos, por alguna razón, desetimaron un sexto elemento en sus selecciones: la edad del jugador.

Sea por razones financiales o filosóficas, estos equipos, a pesar de múltiples oportunidades de firmar jugadores jóvenes de habilidad comparable, seleccionaron hombres mayores de treinta años.

Ya que todos los equipos tendrían años para rectificar los errores cometidos durante la Selección, quizás esos dirigentes esperaban que hombres mayores estarían mejor dispuestos para la vida de gira.

Tal vez pensaban que hombres de mediana edad serían más estables como atletas, y por lo tanto serían más capaces como jugadores.

Quizás eran jugadores transitorios, activos hasta que los directores encontraran talento nuevo. 

Sea la razón que sea, es probable que ninguno de esos equipos sabía que su método de selección tendría un efecto tan profundo en la próxima década.

Un dispersado donde los 78 equipos de la LNP se organizan por su porcentaje de victorias en los años 1870 (desde .280 a .640) como función de la edad promedia de los jugadores que seleccionaron (de 24 a 36). Se nota que de los 18 equipos cuya edad promedia excedió los 30 años, sólo tres tuvieron décadas triunfantes, y uno de esos equipos, las Cotorras, terminaron con .509.

Si quieres ver el registro de la selección, haz clic aquí—¡necesitarás acceso al almanaque!

aspectos de interés

• De los 78 equipos en la Liga Nacional Puertorriqueña, 60 (76.9%) reclutaron jugadores cuya edad promedia no llegaba a los 30 años. Sólo 18 (23.1%) prefirieron gente mayor.

• De los 60 que reclutaron jugadores más jóvenes, 41 (68.3%) terminaron la década con campañas triunfantes. Sólo 19 (31.7%) fueron perdedores.

• Entre esos 41 equipos con décadas exitosas, 6 (14.6%) terminaron por encima de .600.

• Los 18 equipos que reclutaron a jugadores mayores tuvieron una década muy distinta. Sólo 3 (16.7%), o uno de cada seis, quedó con saldo positivo. La gran mayoría, que incluye los otros 15 (83.3%), quedaron con récords perdedores.

• De los 15, 7 (46.7%) lograron la dudosa hazaña de acabar la década por debajo de .400, cosa que ninguno de los equipos jóvenes sufrió.

• Lo más espantoso de todo es que un equipo—los propios Ingenieros—de alguna manera consiguió cerrar la década con una marca debajo de .300. La Gaceta tendrá más que decir sobre el tema.

la conclusión obvia

Dada la imprevisibilidad absoluta del béisbol, quizás no es tan sorprendente que ciertos equipos creían que jugadores mayores, aunque no veteranos, era la manera de progresar.

Lo que aún no es perdonable es que no se percataran de que dichos jugadores, cuando la mayoría de la isla no tenía médicos locales y la preparación física era una ciencia desconocida, serían especialmente susceptibles a los estragos del paso del tiempo.

Dos de los 18 equipos que tomaron ese riesgo alcanzaron cierta medida de renombre hasta antes de comenzar la temporada del 1871.

Veamos quiénes fueron.

caso I: el viejo vaquero

 

A reconstructed portrait of José Sánchez wearing home whites and a cap with the (modern) Vaqueros de Bayamón logo on it.

3 de enero

Después de reclutar lanzadores de 36, 37, y 38 años de edad como parte de su creciente gerontocracia, los Vaqueros se superan en la duodécima ronda al seleccionar al guardabosque izquierdo José Sánchez, de 39 años.

A menos que se descubran más notas con observaciones de la Selección, es imposible saber qué impulsó a los directores de Bayamón a reclutar a Sánchez en las rondas intermedias.

Algunas conjeturas: era guardabosque izquierdo, lo que sugiere que era defensor promedio cuyo valor principal sería su bate. Dado que fue seleccionado en la duodécima ronda, debe haber manifestado bastante fuerza, o bien choque consistente, para ser titular.

Como tenía casi cuarenta años, es probable que le faltaba agilidad, lo que a su vez implica que los Vaqueros lo utilizarían para impulsar carreras, sea por batazo o por plancha, de sus colegas más veloces.

El otro problema con adivinar qué le valió a Sánchez su selección relativamente rápida es que no hay evidencia alguna de cómo jugó durante la temporada.

Resulta que es por un motivo muy obvio.

3 de enero

A pocas horas de recibir un contrato completo y el número 69 para los Vaqueros, José Sánchez le informó discretamente al ensamblaje de gaceteros y ejecutivos que no piensa jugar después de la temporada del 1871. Con esa declaración, se hizo el primer jugador en retirarse de la Liga Nacional Puertorriqueña, y además estableció una marca inalcanzable de rapidez entre recibir su contrato y declarar su jubilación.

Los directores de los Vaqueros, completamente desprevenidos y con vergüenza suprema, inmediatamente bajaron a Sánchez al escuadra de reserva y no le dejaron jugar un solo partido, hasta cuando tenían varios titulares lesionados.

Para finales del siglo XIX, la jerga de la LNP ya incluía la frase “la salida de Sánchez,” expresión que se refiere a un jugador que elige jubilarse de la liga en vez de jugar para un equipo nuevo.

Aunque sí se conserva una nota sobre el desempeño de Sánchez en los partidos de la Selección, no es por parte de los Vaqueros.

Por suerte verdaderamente increíble, procede del diario de Ángel Venegas, cuando vio un partido el día antes de que Sánchez fuera reclutado. 

La cita siguiente es completamente original.

Sánchez (¿José?). GI. Sus colegas lo admiran por sus cojones.

caso II: raspa cum laude

Esta historia es sólo un poco menos vergonzosa.

A diferencia de los Vaqueros, que tenían la selección vigésima novena en sus mejores rondas, los Ingenieros tenían la octava.

Utilizaron la primera de estas selecciones tempranas para Édgar Moreno—de nuevo, un lanzador de 37 años que supuestamente tendría que empezar 38 juegos seguidos—pero se rehúsaron a gastar el resto. Alfredo Vargas tenía 36 años, pero por lo menos tenía choque consistente, y el resto eran una combinación de jovencitos veloces y defensores capaces, aunque flemáticos.

Fue en las últimas rondas de la Selección, sin embargo, que los directores de Rincón hicieron su decisión más histórica.

 

Since there is no extant portrait of Jesús Ayala, this picture shows the entirely hidden face of a mystery player.

5 de enero

Cuando llega la Selección a sus rondas finales, los Ingenieros le dan uno de sus últimos escaños—la selección 71 de la ronda 23—al guardabosque izquierdo Jesús Ayala.

A diferencia del susodicho Sánchez, Ayala tenía sólo 32 años, que era la edad promedia de todos los jugadores elegidos por los Ingenieros. También a diferencia de Sánchez, y quizás algo relacionado con el hecho anterior, Ayala no utilizó su contratación como oportunidad de anunciar su retirada inmediata de la liga.

Basándose en la totalidad de información disponible sobre Ayala antes de la Selección—que consta de su edad y su elección tan tardía—se puede suponer que Ayala firmó un contrato simple. Lo más probable es que viajó con el equipo a Rincón y participó en los partidos de cuadrilla, esperando ganarse cargo de titular.

Como Pascual Crespo sólo se ausentó del bosque izquierdo en nueve partidos del 1871—y tres de esos porque tituló en el bosque central—es obvio que Ayala no tuvo éxito. Probablemente terminó en la reserva y salió para partes desconocidas a mediados de mes.

Igual de decepcionados quedaron casi ochocientos jugadores, ya que las alineaciones activas abarcaban sólo quince. Los pocos que lograron escapar el olvido lo hicieron años después.

Ayala hizo historia.

30 de enero

Justo después de que la sede de la Liga Nacional Puertorriqueña abra sus puertas para la semana, la oficina del Comisionado recibe un aviso oficial de los ejecutivos en Rincón.

En un mensaje rápido, los Ingenieros le dejan saber a la Central que Jesús Ayala está oficialmente lesionado por cinco días, “a causa de arañazos de gato.”

La índole exacta de la herida se describe con la frase tentadora “no divulgada.”

Ayala fue el primer jugador de la Liga Nacional Puertorriqueña en declararse lesionado. Tendría mucha compañía, ya que pronto estos hombres descubrirían que sus cuerpos estaban completamente desacostumbrados a las exigencias de un deporte profesional.

Hasta si se supone que su encontronazo felino revelaba propensidad a herirse, Ayala tenía bastante lado positivo. Un guardabosque izquierdo con poco más de treinta años probablemente tenía más agilidad y mejor defensa que sus colegas. Si su bate necesitaba mejorar, tenía tiempo para arreglarse antes de perder su efectividad. 

A pesar de todo eso, los Ingenieros—quienes eran responsables por su salud, aunque languideciera en la reserva—no le permitieron jugar ni un partido, y Ayala también se retiró de la liga al fin de la temporada del 1871.

En sus infrecuentes menciones de Ayala, Venegas dice en sus diarios que no hacía nada tan mal que unos turnos al bate más no lo arreglarían.

El problema es que las circunstancias de la lesión resultaron algo sospechosas. Primero afirmó que había tratado de cargar al gato cuando recibió los rasguños, pero Venegas implica que el sitio de las heridas no es consistente con el testimonio de Ayala. Tampoco le valió mucho que aunque las heridas impresionaron al médico, aparentemente eran “demasiado llanas” para ser arañazos de garras verdaderas.

Lo que sí lo hundió, sin embargo, es que no importa cuántas veces sus colegas le preguntaran, nunca les decía el nombre del gato responsable.

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